Eriq Zavaleta Looks to Add to First Start | Eriq Zavaleta busca sumarle al primer inicio

Converted defender recorded his first career start last Saturday

Eriq Zavaleta training

Photo Credit: 
Pablo Lancaster-Jones

After concluding a stellar career as one of the nation’s most potent strikers at Indiana University, Eriq Zavaleta also emerged as an intriguing prospect at center back. At 6-foot-1 and 180 pounds, the second-year player has the size and confidence on the ball to play on the back line, which made him an attractive commodity for Chivas USA to add via loan before the regular season opener.

With defender Bobby Burling unavailable to suit up in Saturday’s road debut at FC Dallas, the 21-year-old logged his first career start in his sixth professional appearance and went the full 90 minutes. Although the Red-and-White fell 3-1 while falling short in their comeback effort, the converted defender expressed his confidence in wake of coming away with the game experience.

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“I was excited to get my first start, to get that under my belt,” Zavaleta said. “There was a little bit of rust from the beginning but it’s important, especially in your first start, to get better as the game went on and I thought that that is what I did and the team did as well.”

Zavaleta’s first taste of an MLS starting 11 came in the midst of a conference showdown against one of the most athletic and potent attacks in FCD. The Goats’ defense held the Texas side scoreless through 70 minutes, but conceded a pair scores on set pieces while responding with a lone goal. Yet, despite the road result, the young center back points out that the competition will serve to help him adapt to the level of play in league.

“You have to test yourself against some of the better teams and some of the better attacks, that’s how you know where your level is at and what you need to improve on. It’s a good first test and I feel like there are definitely things that I can take to the training ground, to the video room and get better at.”

What has also helped the second-year player adjust quicker to his second position is a Red-and-White locker room that has been categorized by many as a welcoming and loose one.

“I’ve been here about a month and I feel like I have been here much longer than that,” Zavaleta added. “I have gotten to know the guys really well. The leaders on the team are very good at helping you adapt and get into the team easily.Carlos Bocanegra and Dan Kennedy being two, especially on the back line, who have welcomed me with open arms and helped me to succeed in that role.”

Zavaleta made five appearances with Seattle Sounders FC during his rookie campaign and got to learn from the club’s talented corps of attacking players, including new Chivas midfielder Mauro Rosales. Now, in his stint with the Rojiblancos, the youngster says he has the benefit of learning on the same back line from Bocanegra, one of U.S. soccer’s most celebrated players. Saturday’s nod to the starting 11 marked his first match alongside the former U.S. captain and two-time World Cup veteran, which Zavaleta considers as a valuable stepping-stone in his development.

“There’s a lot to learn from a guy like that. He has a lot of experience in a lot of different leagues and coming into my situation where I’m trying to relearn how to play the position, especially to play at this high level, doing it next to a guy like that makes it a lot easier. He can talk you through things that maybe you would have to figure out on your own if you were playing with someone else. It’s been a blessing to have somebody like that next to me.

“I want to become the type of center back that is comfortable on the ball, that can help make the game for the team and with time and space can help create things. It’s helpful to be a striker and a center back in the sense of you know what strikers want to do, you know their tendencies and you do things to counteract that.”

Zavaleta and the Red-and-White will look to bounce back from their first road defeat this Sunday when they face the New York Red Bulls at Red Bull Arena beginning at noon (PT) on ESPN Deportes Radio KWKW 1330 AM. For more information follow the club on Twitter and Facebook.

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Después de concluir una etapa estelar como uno de los goleadores más celebrados en la Universidad de Indiana, Eriq Zavaleta surgió también como un codiciado defensa central prospecto. Con buena estatura y pesando 180 libras, el joven cuenta con los atributos físicos y el comando del balón para integrarse a la línea defensiva, lo que fue atractivo para que Chivas USA lo adquiriera a forma de préstamo antes del arranque del torneo.

Al no poder contar con los servicios del zaguero Bobby Burling en el primer encuentro de visitante del sábado ante FC Dallas, el nuevo refuerzo de tan solo 21 años de edad consiguió su primera apariencia como titular y sexta actuación al disputar los 90 minutos completos. A pesar de que los Rojiblancos cayeron por 3-1 mientras se quedaron en camino cuando iban en busca de remontar el marcador, el convertido zaguero expresó que se llevó un nuevo nivel de confianza después de su experiencia en el duelo.

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“Estaba emocionado de conseguir mi primera titularidad”, comentó Zavaleta. “Me sentí un poco oxidado en el comienzo pero lo importante, especialmente en tu primer arranque, es de ir mejorando en el transcurso del partido y sentí que eso es lo que hice así como el equipo”.

La primera prueba de formar parte de un 11 titular emelesero para Zavaleta se concedió en el duelo de conferencia contra FCD, quien cuenta con un ataque ofensivo potente. La defensa de Chivas mantuvo al conjunto tejano a cero por 70 minutos, pero fue dañado por un par de jugadas fabricadas mientras respondieron con un gol solitario. Sin embargo, independientemente del resultado fuera de casa, el joven central señala que la competición será de beneficio para adaptarse al nivel de juego en la MLS.

“Tienes que medirte ante los mejores equipos y los mejores ataques, así es como te das cuenta a qué nivel te encuentras y en qué necesitas mejorar. Es un buen primer reto y siento que definitivamente hay cosas que me puedo llevar a la cancha de entrenamiento, al análisis de video para mejorar”.

Lo que también le ha ayudado al joven acoplarse a su segunda posición en su segundo año liguero es un vestidor rojiblanco que muchos lo han categorizado como acogedor y agradable.

“He estado aquí por casi un mes y se siente como si tuviera más tiempo que eso”, agregó Zavaleta. “He llegado a conocer a los compañeros muy bien. Los líderes del equipo son muy buenos en ayudarte y permitir que te acerques al equipo fácilmente. Carlos Bocanegra y Dan Kennedy siendo dos de ellos, especialmente en la zaga, son los que me han recibido con brazos abiertos para ayudarme de tener éxito en mi nuevo papel”.

Zavaleta disputó cinco partidos con Seattle Sounders FC durante su primer torneo y pudo aprender de los varios elementos atacantes, entre ellos el nuevo refuerzo de Chivas, Mauro Rosales. Ahora, en su etapa con el Rebaño Angelino, el joven acierta que es un beneficio poder aprender de Bocanegra, uno de los jugadores más celebrados en el futbol estadounidense. El encuentro del sábado marcó la primera vez que alineó como titular junto al excapitán del combinado de los E.E.U.U. y dos veces mundialista, y considera que la experiencia será una escala en su desarrollo.

“Hay mucho que se puede aprender de alguien como él. Tiene mucha experiencia en muchas ligas diferentes y estando en mi situación, donde estoy tratando de aprender de nuevo cómo jugar la posición, especialmente a este nivel alto, se hace mucho más fácil teniendo alguien como él junto a mí.

“Quiero convertirme en un defensa central que se siente cómodo con el balón, que puede aportar en el juego para el equipo y cuando haya tiempo y espacio pueda crear jugada. Te ayuda ser delantero y defensa central en el sentido que sabes lo que los delanteros quieren hacer, sabes cuáles son sus tendencias y puedes contrarrestarlos”.

Zavaleta y los Rojiblancos buscarán recuperarse de su primer tropiezo de visita este domingo cuando se enfrenten ante los Red Bulls de Nueva York en el Red Bull Arena comenzando a las 12 del día y en vivo a través de ESPN Deportes Radio KWKW 1330 AM. Para más información sigue al club en Twitter y Facebook.